读了The Undercover Economist

年初的时候朋友推荐了Tim Harford的这本The Undercover Economist. 今天正好读完, 我觉得Tim同学写得非常不错, 也来推荐一下. 这本书通过生活中的小故事讲述微观经济学原理, Tim Harford是英国Financial Times Magazine的专栏作家, 所以他对语言的掌握和对一般读者知识贮备的把握都非常到位, 更可贵的是各个章节基本按照economics 101从易到难的顺序安排, 随着读书的进度介绍越来越复杂的知识, 让读者读完之后学到不少东西.

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书的前两章中一个有意思的概念是Price Targeting: 商家总是想让顾客为同样或类似的商品付尽量多的钱, 同时又不想因为高价而失去任何客户. 他举的例子是Starbucks Coffee. 星巴克的客户群中有人愿意四美元买一杯咖啡, 也有人觉得两美元是能接受的最高价格. 所以, 针对这个问题就要对咖啡的定价有所区别, 最简单的方法是把咖啡分为小杯 中杯和大杯. 对Starbuck来说, 一杯咖啡的成本主要来自于房屋租赁费和人工费, 大杯和小杯差别的那一点点咖啡豆成本微乎其微, 所以它们的成本几乎是一样的. 但是它们的销售价格差别很大, 这样一部分更有消费能力的顾客就可以为大杯咖啡心甘情愿的付高价. 另外, 对于那些对大杯没兴趣的顾客, 咖啡屋还准备了capuccino甚至是”frappuccino“这样的高附加值产品来实现price targeting — 相似的成本, 更高的利润. 如果顾客还有顾虑, 比如某些愿意付钱高端顾客担心frappuccino的高热量问题, 他也可以选择”light” version或者decaffeinated或者”Vegan”的frappuccino, 仍然充分发掘了购买力. 当然, 还可能某些高端顾客对大杯和高端咖啡都没有兴趣, 还有一个解决方案是”绿色咖啡”, 运用的也是类似的道理: “绿色”咖啡豆和一般咖啡豆的成本差别总是远小于”绿色”咖啡和一般咖啡的售价差别. 因此, 商家在宣传绿色概念的同时, 也达到了提高利润率的目的. 总之, price targeting的精髓就是在推出不同档次商品的同时, 不”诱使”高端客户去购买低端产品, 也不能因为高端产品的销售而把低端客户拒之门外.

书的中间两章讲了”完美市场理论perfect market”和”界外效应externality”. 自由市场竞争可以决定资源分配和商品定价的问题, 但有些情况也会有market failure. Tim Harford举了大城市交通拥堵的问题: 开私家车的人会造成空气污染, 能源浪费和交通堵塞等问题, 但这些后果并不只是由汽车使用人来承担, 而是由整个城市的市民承担, 这就是所谓的negative externality. 很明显, 市场的力量(汽油和汽车的成本和供需)无法解决大城市的交通堵塞问题. 一般政府会有这么几种选择: 1. 限制发放”私家汽车购买证”, 并制定高昂的购买证价格; 2. 大力兴建公共交通, 并降低其价格; 3. 提高私家车汽油附加费. 一般意义上来看, 解决这个问题的核心是要让人们在”应该”开私家车的时候开车, 在”不该”开私家车的时候不开车. 比方说, 人们到交通方便的商业区的公司上班就”不应该”开车, 到城市的另外一个角落去搬两箱东西回家就”应该”开车. 限制人们的购车数量和提高人们的购车成本虽然可以直接的控制车辆总数, 但一方面这个政策无法区分出人们真正的需求和不必要的需求, 会造成对有实际需求的人群的”误伤”; 另一方面, 它也无法限制那些已经购车的人, 即已经高价购买购车证的人, 多次不必要的开车出门, 因为多一次开车出门的marginal price很低, 而这里的marginal price才是限制”不该开车的时候开车”的关键因素. 所以, 解决交通拥堵问题政府要在限制汽车购买和兴建公共交通的同时, 提高大城市的汽油附加税来限制已有车辆的使用次数, 也就是由政府对在大城市开车这个行为制定externality price来调节market failure. 虽然如何定价还是个难题, 但这至少是解决问题的一步.

如果各位现在已经觉得这本书有意思的话, 更多的内容还在后面, 比方说Inside information, Rational insanity和Game theory, Tim同学总是能通过有意思事例(英国3G网络拍卖, Tony Dye预测股市泡沫等)在前面几章介绍的概念的基础上把这些知识讲明白. 做为非经济专业的我觉得从这本书受益匪浅, 而且它价格也很便宜. 特此推荐.

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修理汽车收音机天线

去年十月份裸奔过来之后, 发现我的老爷车天线在运输过程被弄断了. 碰巧是从最底上断的, 收音机完全不能工作, 而且也没法简单的把天线杆子拧下来换个新的. 我这辆98年的Mazda 626虽然最近两年都没怎么开过, 但是未来这几个月或更长时间在Wisconsin我还全靠它呢. 打电话给auto shipper倒是出乎意料的容易, 他们给我发了一份表格, 我就高高兴兴的去修车铺估价了.

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这一下就是两个星期修车铺都不理我. 过去一问才知道, 老爷车的配件很难买到, 他们只找到一个售价180刀的, 加上labor fee最后要$290, 店员都不好意思告诉我这价格. 虽然我也觉得太坑人, 但还是把材料发了过去看他们怎么说. Auto shipper反而很爽快的同意这个价格, 而且还是直接寄支票给我, 都不用通过reimbursement的方式.

哼, 既然这样, 俺就不客气了 — Stone同学要亲自上阵把这个天线给换了! 查查”文献”, 做做”实验”, 我发现修这个天线需要有这么几步: 首先, 要把车外边密封的小盖子拧开; 然后, 需要把天线底座和断在里面最下边一段天线杆子从trunk里给取出来; 下一步就可以把新天线装进去; 最后把外边密封好就可以了. 虽然道理明白, 但我发现第一步就搞不定. 那个密封的盖子有十多年没动过了, 凭我手上一把小钳子根本打不开. 而且如果万一被我弄坏了, 将来下雨的时候往车里漏水就大事不妙了.

Stone同学最终决定不去动那个天线, 而是给收音机装一个内置天线. 在eBay上可以买到有源内置天线和一个天线信号线转接头. 下图中, 像翅膀一样的天线边上亮晶晶的那一根线是地线, 另一头分出来的两端分别是信号线和电源线, 但不接电源也没关系, 天线都可以用.

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这个内置天线安装比较容易: 打开trunk里面右侧(外置天线那侧)的內饰之后就可以看到收音机信号线连接到外置天线上, 轻轻一拔就可以把它们分开. 然后把上图中的转接头安装到这里就可以把收音机信号线和内置天线连起来.

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下面把车的后排座位放倒一个就可以把内置天线从trunk里转移到驾驶舱里.

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内置天线上面带了双面胶, 即可以把天线放在后窗下面, 也可以贴在玻璃上. 虽然我这种偷懒的连接方式没能把天线电源和收音机连上, 不过这样已经能收到很多个台, 效果足够令人满意. 全部成本只有$30, 美观实用 :)

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博客搬了, 我也搬了

四月份写上一篇的blog的时候大胆预测股市要倒, 结果六个月零二十三天过去了, 标准普尔500指数从1207点变成了1200点, 跌了百分之一都不到, 看来这次预测彻底失败. 特此上来承认错误, 原来牛市真的来了. 同志们该买就买吧, 过了这村就没这店了. 说不定到了明年就涨到1300了, 后悔都来不及.

一个月以前, 我为了体验一下更冷的冬天就裸奔到Wisconsin来了. 由于时间非常紧张, 除了两个飞机托运的箱子外我啥都没有. 当我拖着大箱子住进小motel的时候真是凄凉啊: 又冷又饿, 坐在阴暗的小黑屋里, 无奈的掏出电脑打开MitBBS… … 幸亏当地居民无比热情, 当天晚上就请我去Overture Center看show. 以前虽然没听说过Joan Rivers, 看过之后就忘不了了, 都77岁的老太太了, 两个多小时里那段子可是一个赛一个dirty啊 :) 看完show出来我又跟jrm帅哥和lly美女去downtown一家不记得名字的bar吃夜宵, 不但尝了尝附近一家microbrewer的啤酒, 还吃到cheese curds和fried walleye. 我来之前就知道Wisconsin的fried fish很有名, 其中最好吃的就是walleye. 当时只是听了一耳朵, 连到底是哪个词都没搞清楚, 结果到这第一天就吃到了, 在村里有人就是好啊. 跟朋友掐指一算又是3年多没见了, 不知不觉时间过得真快, 不过坐在一起感觉大家还是没什么变化. 唯一的遗憾是那天晚上我要开车回到城市另一边, 没有多喝两杯. 后来没过两天就听到消息, 帅哥美女明年一月初就要搬到Boston那边去了, 就是我来之后一个礼拜才去面试的, 马上就搞定了. 因此我认为我功劳一定很大.

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我的家当

现在的Madison已经有点冷了, 树上的叶子也全掉光了. 不过, 我刚来那个礼拜天气还好得很, 每天下班之后我就开车在附近的apartment里挨个逛, 同时欣赏这个college town各个角落的美景. 每天我开到一个地方都是快5点半了, 都是rental office下班的时候, 我就软磨硬泡的让人领我看房. 就这样我效率极高的把租房合同签了, 第二个周末就拎着两个箱子搬到现在住的地方了. 另外, 我得特别表扬一下这里的cable和internet服务商Charter Comm, 我周六打电话预约安装, 服务人员周日早晨8点就来了, 把我这个在Utah受惯了Comcast欺负的顾客感动的热泪盈眶啊. 后来的时间就变成每天晚上去超市逛, 怎么觉得什么东西都缺呢? 到现在我都不明白, 屋里四下看看, 我好像只有一张桌子, 一把椅子和一个马桶刷, 为什么去了这么多次Costco和Target家里东西都不显多呢? 不管怎么样, 再过两天ld同志过来检查工作, 我得赶紧把家具都擦干净点儿.

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人生是最美的舞台

还记得许多年前的春天
那时的我还没剪去长发
没有信用卡没有她
没有24小时热水的家
可当初的我是那么快乐
虽然只有一把破木吉他
在街上 在桥下 在田野中
唱着那无人问津的歌谣

如果有一天 我老无所依
请把我留在 在那时光里
如果有一天 我悄然离去
请把我埋在 这春天里

还记得那些寂寞的春天
那时的我还没冒起胡须
没有情人节 没有礼物
没有我那可爱的小公主
可我觉得一切没那么糟
虽然我只有对爱的幻想
在清晨 在夜晚 在风中
唱着那无人问津的歌谣

也许有一天 我老无所依
请把我留在 在那时光里
如果有一天 我悄然离去
请把我埋在 在这春天里
你是这此刻烂漫的春天
依然像那时温暖的模样
我剪去长发留起了胡须
曾经的苦痛都随风而去
可我感觉却是那么悲伤
岁月留给我更深的迷惘
在这阳光明媚的春天里
我的眼泪忍不住的流淌

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2010盐湖城驴拉松

为什么不叫马拉松, 而叫"驴拉松"呢? 因为今年我只参加了half marathon —- 半个"马"拉松, 另一半时间在家(户)歇着, 拼到一起就叫"驴"拉松了.

去年四月份的时候我跑了个不错的成绩, 骄傲自满总是难免, 再加上我那一点点与生俱来的懒惰, 2009~2010年的跑步锻炼基本上都是以懒散为主. 更深层的原因是, 去年秋天开始期待回国, 不能专心锻炼; 到冬天的时候回国那么忙, 没时间锻炼; 等快到春天的时候从国内回来, 又长了那么多肉想锻炼也锻炼不了… … 直到三月份我才在心理上和身体上准备好了,  开始加强度正式训练. 当我奋发图强的连续跑了几天之后, 两个星期前的周五下午发生了如下对话:

我: 终于快到周末了, 可以休息两天.

自行车男: 今天不知道要忙到几点, 明天还得4点多起床, 郁闷.

我: 起那么早干嘛, 这么冷的天你去河边钓王八?

自行车男疑惑的看着我: 明天马拉松, 我去赛道骑车巡逻.

我的嘴巴张的比王八壳还大: 明天? 马拉松?? 明天???

自行车男更疑惑的看着我说, 每年都是这个时间, 你今年注册了吗?

我们立刻找了台电脑上Salt Lake Marathon的网站确认了一下, 果然就是第二天! 我连一封提醒的email都没收到过. 组委会那帮家伙不知道怎么搞的, 从三月份开始就没完没了给我发email给我说, 你跑了去年的marathon, 赶快注册今年的, 还有优惠blablabla. 我一直都没有在意, 因为我已经注册了半程, 没打算跑全程. 没想到这就一下到比赛的日子了. 我就不能改跑半程吗, 难道像我这样"不求上进"的就那么少, 以至于他们才弄出这种错误, 竟然连个提醒我去领bib的email都没有, 实在令人气愤. 更何况我们还约了朋友周六中午去很遥远的一个湖边BBQ呢! 我赶快跟LD确认一下第二天BBQ的出发时间, 然后就赶到downtown领我的号码去了.

第二天早上跑步还算顺利, 天气很好温度合适, 跑啊跑啊咬咬牙就坚持下来了. 唯一的遗憾是, 比赛刚开始的时候我慌里慌张的把Nike Plus设置错了, 有两个多mile的距离没有记录下来. 因此, 我的驴拉松最后变成10.68mile, 好像我抄近路少跑两mile. 另外, 幸亏比赛开始的比较早, 我还及时的赶回家收拾收拾, 然后拖着我残疾的双腿去湖边BBQ了. 有人散布谣言说我是为了中午多吃点肉才出去跑圈的, 真是冤枉啊.

另外, 最近一亩二分地渐渐停止更新, 俺写blog也越来越懒惰, 根据去年提出的"blog文章数目和股市繁荣程度成正比"理论—-大家该卖就卖吧, 股市要倒!

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银行存款CD的小deal

今天在网上闲逛的时候看到MyMoneyBlog提到的一个存款CD的deal很不错. Ally Bank, 也就是以前的GMAC Bank, 最近提供一些"客户友好"的新政策, 其中一条是CD存款的early withdrawal penalty变成只有60天的interest. 那个聪明的哥们儿马上做了一个详细的分析, 假设客户在不同的时间把Ally Bank的3.09% APY的5年期CD提前取出来, 得到的实际利率将如下图所示:


图片来自MyMoneyBlog

也就是说, 只要在4个月之后, 实际的"活期"APR就变成1.52%, 比现在的HSBC和ING活期利率都高. 只要在1年以后, "活期"APR将上升到2.57%! 这个利率比任何银行的1-year CD都高很多. 两年以后, 实际的"活期"APR变成2.83%, 也算不错的. 最后, 5年之后你的利率是3%多一点, 这就没啥了不起了, 现在大部分银行的5年期CD大概都是3%上下. 但问题是一般我们都不愿意存5年的定期, 谁知道这几年的通货膨胀会怎么样呢.

我想很多同志们可能跟我们一样都是"没娃没房"一族, 除了Roth IRA和401K有一些股票基金之外, 钱都在活期账户里趴着. 如果短期没什么大计划, 我觉得开这个CD还挺不错的, 4个月之后就不亏, 一年后就当2.5%的活期了. 而且这个账号没有minimum的要求, 可以分成几个账号, 这样损失利息的概率就更小了. 唯一"需要"考虑的是, FDIC insurance的上限是$250,000, 不过你也不用担心, 多出来的钱我可以帮你开账户存着, 保证不超过FDIC上限 :)

另外, 在wikipedia看到Ally Bank的总部就在Salt Lake City, 就当顺便给他们做广告吧. 他们自己那些Banker and child的广告真不怎么样.

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去Puerto Rico渡个假怎么样

我还没出去旅游就迫不及待的要写游记了, 看来是今天做旅行计划上网查的过于兴奋. 就当这一篇是写给很久没去渡假的同志们看吧, 欢迎加入"幻想旅游", 可以大家一起计划计划 :)

根据MITBBS旅游版上的文章看, 波多黎各似乎不如US Virgin Island漂亮, 但土地面积大很多. 我选择Puerto Rico是因为当年Scorp/Aries夫妇去玩过一圈, 记得他们一张在酒店窗口直面大海的一张照片, 令我印象深刻—-傻瓜机都能拍这么好看! 另外, 最近Avatar这么火爆, 电影里那写发光的森林是不是取材于这里的生物光湾? 捧起一捧发着绿光的海水, 看着它们晶莹地从指缝中流下去的感觉一定不错. (我说了是幻想旅游了吧?)

时间选择
现在都二月份了, Puerto Rico的旅游旺季基本过去了, 从现在到六月份任何时间似乎都不错. 六月份到十一月份是加勒比地区的hurricane season, 价钱虽然便宜, 但赶上飓风就全白费劲了, 尤其是八月到十月, 应该尽量避免.

买机票
似乎这是近来最没油水的生意, 不管怎么折腾, 机票价格该是多少就是多少, 一般在航空公司网站上买就可以了. 对假期时间很灵活的同志, 推荐使用
Travelocity查机票, 只要输入起始地点, 然后点"My Dates are Flexible", 几个月内的机票价格就全出来了, 非常方便.

定旅馆
既然渡假是不是就应该选稍好点的酒店? 下面隆重推荐我今天发现的大deal: 一个名字很长的四星级酒店, Rio Mar Resort and Spa – a Wyndham Grand Resort, 它在Travelocity上搞活动, 他们的OcceanView Room, 四天送两天, 八天送四天. 原价是$305/day, 打折之后只要$153. 虽然绝对价格不是出奇的便宜, 但这是他们最贵的房间了, 再看看下面这个Google Earth的截图, 这里的一个OcceanView是不是很吸引人? 而且这个deal还送$100的餐饮消费券, 反正我是毫不犹豫的跳了. 剩下两天的旅馆我去
PriceLine上拍的, 选了San Juan和Fajardo地区, 四星级酒店, 我出价$95/day, 一次就被接受了. Caribe Hilton Hotel, 从Google Earth上看觉得环境也很漂亮. 难道卫星拍照片的时候也专门选好看的季节吗, 还是那里任何时候都这么好看? 以前不太喜欢PriceLine, 总显得过于烦琐, 这次感觉挺方便的, 估计是淡季酒店都便宜.

再次进入幻想旅游状态

岛上活动
在Puerto Rico最有名的几个地方是Old San Juan的老城堡, 生物光湾, Culebra岛和Vieques岛. 这些我目前还没幻想太多, 在网上找到一家公司,
Kayaking Puerto Rico, 感觉还不错, 报名了Culebra岛上的snorkeling和生物光湾Kayaking, 他们网站功能差一点, 不过价格比Travelocity便宜多了. 另外, 还在别人的游记里看到一种叫Sangria的酒, 似乎是用Rum和各种水果混出来的, 想象起来很不错…

其他的东西继续花功夫研究研究 :) 

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